Friday, May 11, 2018

Music Transcends Borders - Musik überwindet Grenzen

In 1996, Vicky Carter, a pianist and piano teacher in Maplewood/South Orange, thought that it was time to give piano students in town an opportunity to perform in public. She created the annual Community Recital, which is open to students who reside in Maplewood or South Orange and take private lessons. Teachers sign up their students with the chairperson of the organizing committee. All students have to audition, just to make sure they’re ready to play for an audience and have a good experience at the concert.

Twenty-two years later, the recital is still up and running. 45 students – that’s record enrollment. Morrow Memorial Church has been rented for the afternoon. The beautiful space and piano already inspired us last year. Rental costs are split between the performers – with so many, we’ve even been able to reduce the fee from $ 20 to $ 16.

Morrow Memorial Church Maplewood, Interior (form church website)

Have you ever tried to forge seventy-one pieces, played by forty-five students, into a recital program? The only way out is two recitals, one at 1:30, the second at 3:30, on Sunday, May 6th 2018.

There are scheduling restrictions. Someone’s mom is away and won’t return until the afternoon, so the student has to play in the second recital. Someone has a class in the city in the morning, so that’s another one for the second. And of course people want to play in the same recital as their best friend, and don’t get me going on sports events…

Sometimes, I feel as if my brain is going to short-circuit, while Elizabeth Burnett, Kathy Allen-Roth and I ponder over the list of people and pieces. There’s an additional requirement to be met this year: organize the pieces by countries. For the first time, we’re having a theme recital: ”Music transcends Borders.”

I suggested it, fondly remembering theme recitals at the community music schools where I’ve taught in Germany, and at the Concord Community Music School in NH. In a school, they are fairly easy to organize. You post a list on the bulletin board and people sign up.

In a community where children have private lessons and teachers don’t see much of each other throughout the year, it’s a little more difficult, but it can be done. The topic has a lot of options. Every composer was born somewhere, and spent his or her life in a certain place. That gives us something to work with, even if the piece is not inspired by music from that country. And the amount of music composed in the style of a certain country or region by a composer who wasn’t born there suggests that musicians have always been cosmopolitans and learnt from each other.

Mozart’s “Rondo Alla Turca” (Rondo in Turkish Style) was inspired by the marches played by military bands of the Osman Empire, which were popular at the time. 

Much of Chopin’s music remained Polish at heart even though he spent most of his life in France. 
Chopin, Polonaise op 40 No 2
performed by Aidan Cunningham

Impressionist composers enriched the language of Western music by sounds from the Far East. 
Hungary’s folk music permeates the compositions of Bela Bartok, who was one of the first to write it down and research it. 

performed by Jasper Cunningham

American Composer Catherine Rollin wrote teaching pieces in Spanish style: 
performed by Janae Khan

performed by Jasper Cunningham

and Swiss musician Hans-Dieter Förster made an arrangement of Scott Joplin’s Rag: The Strenuous Life for piano and violin.

The recital programs don’t exactly represent the world, but Argentina

A. Ginastera: Danza Argentina op2 No 2, performed by Sawyer Dahlen

Armenia, Austria, China, France, Germany, Hungary, Iceland, India, Italy, Japan, Poland, 


performed by Nicholas Pardo


performed by Isadora Bodekker

performed by Grace Trenouth

and the US

performed by Jack Jerow

( from: Birds Bk 1) performed by Sawyer Dahlen

still leaves us with an impressive list at the end of our three-hour planning session.

P 1 of the four-page program
The effort was worth every minute.  As we clean up refreshments from the reception after the second recital, everybody agrees: This was the best community recital we’ve ever had. The young performers age 6 to 16, beginners to advanced, presented a colorful bouquet of musical styles and time periods, that left no room for boredom. Three hours of music at an amazing level of excellence captivated everyone in the audience.

There is something about theme recitals that brings people together in a special way. There’s that slight shift of focus, a little more on the common idea than the individual performer. I’ve often noticed that it takes pressure off the students and allows them to play with more freedom and more intense expression. Putting their skills to the test in performance is not an end in itself, but a means to an end, a service towards a goal. That’s liberating.

The formal expression was the absence of applause after each piece. All performers came back to the front and bowed together after the music of each country. It was a bit of a challenge, and the audience found it hard to curb their enthusiasm. But the music flowed more smoothly, and connections between compositions became more evident.

Some pieces on the program had a personal connection.

Stephan v. Emiyan: Nocturne

Stephan Emiyan was an Armenian composer, who lived and taught in Lebanon, but remained dedicated to religious songs from his native country in his compositions. He was also the teacher of my student Zoe’s mom, who grew up in Lebanon. Zoe brought the music to her lesson last September, before we even talked about a theme recital.

performed by Zoe Selesnick

Elias Davidsson was born in Palestine, studied music in Austria, then settled in Iceland and worked as a computer programmer before returning to music as a teacher and composer. He gave a master class at Carl-StamitzMusikschule in Cologne, where I taught. Our students often performed his wonderful teaching pieces. I lost touch after moving to the US and traced him down only recently with the help of the internet. He now resides in Germany, and is best known as an activist for peace and global justice.

performed by Jasper and Aidan Cunningham

Elizabeth Burnett, who chairs the organizing committee, makes composition an integral part of her teaching. Her students’ original compositions enrich the program of the community recital every year. 

performed by the composer

Young piano student Shanti Swadia made her own arrangement of Rabindranath Tagore’s Jana Gana Mana, the Indian National Anthem. 

Words of the Indian Natl. Anthem, photo credit
Gabriel and Jamie Tarrow learnt the American folk song “Homeward Bound” in choir, and they liked it so much that they made their own arrangement for piano and harp.

performed by Jamie Tarrow, Harfe, and Gabriel Tarrow, Piano

As long as young people make music with such dedication, enthusiasm and artistry, something is still going right in this troubled world. The spirit everyone felt at the concerts on Sunday feeds the hope that one day, it may provide a peaceful home for everyone.   


Musik überwindet Grenzen –
Ein gemeinsames Konzert von Klavierschülern in Maplewood/South Orange NJ

1996 beschloss Vicky Carter, Pianistin und Klavierlehrerin in Maplewood/South Orange, dass es an der Zeit wäre, den Klavierschülern am Ort eine Gelegenheit zum öffentlichen Vorspielen zu geben. Sie rief das jährliche Community Recital ins Leben, an dem Schüler teilnehmen können, die am Ort wohnen und bei einem Privatlehrer Unterricht nehmen. Die Anmeldung an die Vorsitzende des ehrenamtlichen Organisationskomitees erfolgt durch die Lehrer. Alle Schüler müssen vorspielen, um sicherzustellen, dass sie dem öffentlichen Auftritt gewachsen sind. Die Teilnahme am Konzert soll eine positive Erfahrung werden.

22 Jahre später gibt es das Konzert immer noch. 45 Schüler – das ist eine Rekordzahl von Anmeldungen. Morrow Memorial Church ist für den Nachmittag gemietet – der schöne Flügel und der festlich Innenraum der Kirche haben uns schon letztes Jahr inspiriert. Die Mitwirkenden teilen sich die Kosten, und mit so vielen konnten wir sogar die Teilnahmegebühr von $ 20 auf $ 16 senken.

Morrow Memorial Church Maplewood, Kircheninneres (von der Kirchenwebsite)

45 Schüler und 71 Stücke in einem Konzertprogramm unterzubringen ist eine Herausforderung. Es wird am 6. Mai zwei Konzerte geben, eins um halb zwei, eins um halb vier.

Dann müssen Terminwünsche bedient werden. Die Mutter eines Schülers kommt erst am Nachmittag von einer Reise zurück, also muss er im 2. Konzert spielen. Jemand hat morgens einen Kurs in New York, kann also auch erst später. Jeder möchte im gleichen Konzert spielen wie der beste Freund oder die beste Freundin. Und von den sonntäglichen Sportveranstaltungen will ich gar nicht erst reden...

Manchmal befürchte ich einen Gehirnkurzschluss, während Elizabeth Burnett, Kathy Allen-Roth und ich über dem Programm brüten. Es gibt nämlich noch ein weiteres und wichtigeres Ordnungskriterium: Die Stücke müssen nach Ländern geordnet werden. Zum ersten Mal hat das Konzert einen Titel: Musik überwindet Grenzen.

Ich habe das vorgeschlagen, in guter Erinnerung an die thematisch ausgerichteten Konzerte, die wir oft in den Musikschulen in Deutschland, und an der Concord Community Music School in New Hampshire hatten, wo ich unterrichtet habe. In einer Schule ist das relativ leicht zu organisieren. Man hängt einen Zettel ans Schwarze Brett und jeder der mitmachen will trägt sich ein.

In einer Stadt wo die Kinder Privatunterricht haben, und die Lehrer sich im Laufe des Jahres kaum sehen, ist es etwas schwieriger. Trotzdem geht es. Das breit gefasste Thema eröffnet viele Möglichkeiten. Jeder Komponist wurde irgendwo geboren, und verbrachte sein Leben irgendwo. Damit kann man arbeiten, auch wenn das Stück nicht von der Volksmusik des jeweiligen Landes inspiriert ist. Und die zahlreichen Stücke, die im Stil einer bestimmten Region komponiert wurden, obwohl der Komponist dort nicht geboren war, lässt ahnen, dass Musiker immer schon Kosmopoliten waren, und voneinander gelernt haben.

Mozarts Rondo Alla Turca wurde von den Märschen osmanischer Militärkapellen inspiriert, eine Musik, die zu der Zeit beliebt war. Die polnische Seele blieb immer präsent in Chopins Musik, obwohl er den größten Teil seines Lebens in Frankreich verbrachte. 

Chopin, Polonaise op 40 No 2
gespielt von Aidan Cunningham

Komponisten des Impressionismus bereicherten die abendländische Musik um fernöstliche Klänge. 

Ungarns Volksmusik war die Quelle für viele Stücke von Bela Bartok – er gehörte zu den ersten, die diese Musik aufschrieben und erforschten. 

Bela Bartok, For Children No 5 and 21, 
gespielt von Jasper Cunningham
Die amerikanische Komponistin Catherine Rollin schrieb Unterrichtsstücke im spanischen Stil, 
gespielt von Janae Khan

gespielt von Jasper Cunningham

und der Schweizer Musiker Hans-Dieter Förster schrieb ein Arrangement von Scott Joplins Rag „Strenuous Life“ für Violine und Klavier.

Die Konzertprogramme repräsentieren zwar nur einen Teil der Welt, aber 

gespielt von Sawyer Dahlen

Armenien, China, Deutschland, Frankreich, Indien, Island, Italien, Japan, Polen, 


gespielt von Nicholas Pardo


gespielt von Isadora Bodekker

gespielt von Grace Trenouth

die USA

gespielt von Jack Jerow

(Birds Bk 1) gespielt von Sawyer Dahlen

und Ungarn sind doch eine eindrucksvolle Liste am Ende unserer dreistündigen Planungssitzung.

S. 1 des vierseitigen Programms
Es war die Mühe wert. Am Ende des zweiten Konzertes sind sich alle einig: Das war das beste Community Recital, das wir je hatten. Die jungen Pianisten im Alter von 6 bis 16 Jahren präsentierten ein buntes Programm vielfältiger Stile und Epochen das keine Langeweile aufkommen ließ. Insgesamt drei Stunden Musik auf hohem Niveau begeisterte das gesamte Publikum.

Thematische Konzerte bringen Spieler und Publikum in ganz besonderer Weise einander näher. Die Aufmerksamkeit liegt stärker auf dem Thema, und rückt die einzelnen Spieler etwas mehr in den Hintergrund. Ich habe oft beobachtet, dass  Schüler dann ausdrucksvoller und engagierter spielen. Es geht nicht so sehr um Selbstdarstellung sondern um die Vermittlung einer Idee. Das befreit.

Der formale Ausdruck des thematischen Konzertes war die Stille nach den einzelnen Beitrag, und der Applaus für alle Spieler am Ende jeder Gruppe von Stücken, die ein Land repräsentierten. Es war ungewohnt für die Spieler, und dem Publikum fiel es oft schwer, die Begeisterung zurückzuhalten. Die Verbindung zwischen den Stücken kam so aber besser zur Geltung.

Einige Kompositionen hatten persönliche Hintergründe.

Stephan v. Emiyan: Nocturne
 Stephan v. Ermiyan (1930-1994) war ein armenischer Pianist und Komponist, der im Libanon lebte und der religiösen Musik seiner Heimat in seinen Kompositionen zeitlebens verbunden blieb. Die Mutter meiner Schülerin Zoe, die im Libanon aufwuchs, hatte bei ihm Klavierunterricht. Zoe brachte im September die Noten mit in die Stunde, lange bevor wir ein thematisches Community Recital planten.
gespielt von Zoe Selesnick

Elias Davidsson (*1941) wurde in Palästina geboren, studierte Musik in Österreich, ließ sich dann auf Island nieder und arbeitete lange als Computerprogrammierer, bevor er sich als Lehrer und Komponist wieder der Musik zuwand. Ich lernte ihn an der Carl-Stamitz-Musikschule in Köln Porz kennen, wo er eine Meisterklasse gab und seinen schönen Unterrichtsstücke vorstellte, die unsere Schüler oft spielten. Nach meinem Umzug in die USA verlor ich ihn aus den Augen, fand ihn dann aber über das Internet wieder – und bestellte Noten. Davidsson lebt inzwischen in Deutschland und engagiert sich für Frieden und Gerechtigkeit in der Welt.

gespielt von Jasper and Aidan Cunningham

(Blues im Andenken eines treuen Hundes)
gespielt von Theo Winter

Alle Schüler von Elizabeth Burnett, der Vorsitzenden des Organisationskomitees, lernen im Klavierunterricht komponieren. Ihre Stücke bereicherten das Programm in besonderer Weise.

gespielt von der Komponistin

Die kleine Shanti Swadia machte ihre eigene Bearbeitung der indischen Nationalhymne Jana Gana Mana, die von dem indischen Dichter und Nobelpreisträger Rabindranath Tagore verfasst wurde.

Text der indischen Nationalhymne, photo credit
Jamie und Gabriel Tarrow lernten das Lied „Homeward Bound“ im Chor. Es gefiel ihnen so gut, dass sie es selber für ihre Instrumente Harfe und Klavier bearbeiteten.
(Auf dem Weg nach Hause) 
gespielt von Jamie Tarrow, Harfe, und Gabriel Tarrow, Klavier

So lange junge Menschen noch so ernsthaft, mit so viel Begeisterung, und auf so hohem künstlerischen Niveau Musik machen, ist noch etwas richtig in unserer  leidgeprüften Welt. Der Geist, der in den Konzerten am Sonntag zum Ausdruck kam, stärkt die Hoffnung, dass sich auf ihr irgendwann doch für alle eine friedliche Heimat finden lässt.