Monday, July 13, 2015

The Dalai Lama's Birthday/ Der Geburtstag des Dalai Lama

The Dalai Lama’s Birthday

Occasionally, I’ve been attending Buddhist teachings and a study group at Shantideva Meditation in the city. It is Buddhist meditation center, affiliated with the Federation for the Preservation of the Mahayana Tradition. The group was founded by Mary Esbjornson, who is my neighbor in the soprano section of the Musica Viva Choir. That’s how I found out about it.

 When Shantideva announced a “Gratitude Tenshug” on July 9th and 10th to celebrate the Dalai Lama’s 80th birthday,” I couldn’t wait to get a ticket. The festivities were organized by  NATA  (North American Tibetan Associations) and held at the Javits’ Center, a big convention center in Manhattan. 

I had no idea what a “tenshug” was, but I knew there would be a teaching, and ceremonies, and I’d find out the rest.  I’ve been wanting to attend an event with the Dalai Lama  for a long time. People tell amazing things about his aura and the power of his presence. I was curious.

On the first day, my bus from New Jersey gets stuck in traffic, and I know I’m going to be late. I expect something very formal and sublime, and wonder whether they’ll let me in before lunch break.

As I approach the convention center, I realize quickly that I’m the only who is running a bit late. I won’t have any trouble to find the venue, either. I only need to follow the crowds of people in Tibetan costume.

We are processed through security quickly. I expect a quiet space, the environment of a theatre or a concert venue, with rising rows of seats, or something like an arena. I am baffled when I enter a huge, plain, rather dark space, more like an exhibition hall.  Rows of chairs are arranged in blocks, as far as the eye can see, and large screens allow the public to follow procedures on the large stage, that stretches along the back wall.

The hall

I’m not too fond of those strange mixtures between the real and the virtual world. They confuse me; I don’t know what to focus on.  Here, I’m grateful for once. My seat is in the front, in the last block to the right. The stage is a blur of bright lights and people – Buddhist monks and nuns on meditation cushions, a group of Westerners, some on the floor, some on chairs.  Flowers and food offerings carefully arranged along the front and back of the stage.  

The Dalai Lama on the Screen

The Dalai Lama on the stage (photo with telephoto lens)
If I strain my eyes, I can make out the Dalai Lama sitting on the big teacher’s chair in the middle. His voice is transmitted through loudspeakers, but for moment, his aura is running a bit thin among the commotion. Most people are sitting in their chairs, listening, but around that, the flow of life never ceases throughout the entire event. There’s a steady coming and going, some people talk, children screaming in the back of the hall. 

Many families have babies that need to be tended to. Young children play tag in the aisles. They appear very content for the most part, and they’re fun to watch, in their colorful richly ornamented jackets and long dresses, miniature versions of their parents’ clothing. 

I settle in and try to focus on His Holiness’ talk. As I listen closer, I realize that he’s speaking Tibetan. It makes sense, of course; there are only a handful of Westerners among the crowd. But they could have provided an interpreter, or subtitles on the screen, some kind of help so we can catch on.

Now what? Am I going to sit here for two days, look at the Dalai Lama on a big screen and listen to him speak Tibetan? Not a great deal, considering that the ticket – though affordable - wasn’t exactly cheap. The study group comes to mind, and a topic we’ve discussed there. You want something, you have a certain expectation, and you’re not getting it. It’s one of the most common reasons for human discontent and unhappiness.

Calm down, suggests my better self, how often do you take the time to just sit there and do nothing? Not very often, to tell the truth. Seize the chance, enjoy the moment, be grateful that you can be here, and see what happens.

A language you don’t understand can be like music. I follow the sound, not even trying to guess the meaning. I tried to listen to Beethoven’s music like that at the Sonata Marathon. You don’t know what Beethoven is saying, after all. You feel it more than anything.

The melody of the voice rises and falls. The language has a different rhythm and intonation when His Holiness reads a text from the scripture, and when he explains in his own words. I study the calm and friendly face, familiar from photographs. It seems ageless. There’s a laugh, a chuckle, and it’s heartwarming. It doesn’t matter what it’s about. Suddenly it’s lunchtime, and I haven’t looked at my watch once.

Cafes and restaurants are a few blocks away.
Many people get lunch at the food carts outside and have a picnic on the floor.

During lunch break I manage to get a little listening devices that provide simultaneous translation. Now, I can understand the meaning of the words, which doesn’t mean that I’m aware of their significance. It’s good to recognize terms I’ve heard before, like single-pointed meditation and analytic meditation. Both are needed to reach insights, his Holiness explains; to stop thinking alone is not enough.   While the details go beyond my level of understanding, I’m reminded of learning a piece of music. There, you also need both – the intuitive, emotional connection to the piece as a foundation, and the analytic approach to investigate how elements of the piece relate to each other, and determine how this comes together with your emotional response. 

At other times the Dalai Lama’s teaching becomes very practical. Meditation alone won’t do. We have to take action in the world as well. He tells stories from his own life. How he tried to be a vegetarian, but he got jaundice, so it’s not possible. But it’s good to be a vegetarian if it agrees with your health.

It’s good to lead a simple life, so you don’t get distracted from what’s important. For the same reason, don’t engage with too many people. Don’t eat too much.

The Dalai Lama talks about a Christian monk he met in Montserrat in Spain, who impressed him very much. For five years, the monk had lived as a hermit. What did you meditate on, his Holiness asked him.  I’ve been meditating on love, replied the monk.

Being compassionate is more important than being religious, His Holiness explains. If you can only have one, compassion or religion, choose compassion, because religion without compassion does more harm than good.

The teaching draws me in. I don’t feel the urge to write anything down, which I usually do, because it helps me follow along and stay focused. I’m completely alert. It's interesting, though, that my mind was calmer in the morning.  


The second day begins with an obstacle. I’ve taken an earlier bus, because I would like to hear the end of the teaching, before the tenshug - the “long-life-ceremony” - begins. The bus makes it in time, but the line of people waiting to get into the Jarvtis Center goes around the corner of the entrance and all the way to the end of the block. My enthusiasm deflates when I realize that it’s a double line. You join at the top, head all the way down and come back up, before you even get to see the entrance.

A glimpse at the line

After yesterday’s drizzle the sun is up bright and early. The Jarvit’s center is part of a huge new development along the Hudson River. Shade is close to non-existent between empty lots, construction sites, and few trees along the road that haven’t grown very high yet. I feel a strong urge to leave the line, spend an hour in the park and read a book. It’s a gorgeous summer day, and do I really need another teaching? Is there really no way to organize this better?

The moment I think it I already know I’ll be disappointed later if I leave now, and be it just at myself. There’s no park within walking distance anyway, and that’s helpful. As the lines creeps slowly downward, something comes to mind that I’ve read recently, about prisoners in a prison camp who were forced to stand in the scorching sun for hours. Suddenly, I’m embarrassed about my previous impatience.  
In line - a chance to practice patience

People are facing each other, as one line moves up while the other moves down. It’s fun to watch hugs and hearty handshakes and surprised “I-had-no-idea-you-were-here” greetings. It’s all in Tibetan, but you don’t have to understand the language to get the feel.   

Once inside, I get another lesson about wrong expectations. Last night, when I returned the translation device, I was told that I wouldn’t have to pay for it in the morning. I got back my picture ID, which you had to leave when I rented the device, and I was convinced that they kept a list of the people who had one on the first day, and that they would be reserved. “Sold out,” says the sign at the counter.

First, an hour in the sun to get in, and now this. It’s not fair, it’s poorly organized, says my Inner Schweinhund – the little creature inside of me, who always sees the negative side of things and has no patience whatsoever.

From the Buddhist point of view I’m getting another chance to practice. It’s called “transforming negative emotions.” Step one: admit to yourself that you’re miffed. Step two: find a way to transform the emotion. Imagine the joy of somebody who has a translation device that allows him to follow the teachings today. Maybe they didn’t have one yesterday, so everybody gets a chance.

I remember the calm, comfortable state of mind I experienced yesterday morning, when I followed the music of the language. Soon, I’m there again. The teachings have come to an end, and the ceremony begins. It’s a ritual, the ringing of a bell, prostrations,sacred objects pass from hand to hand among the monks on the stage. The chanting faintly resembles Gregorian Chant. Sounds fill the space and resonate long and deep.

A Tibetan woman sitting next to me gets up and goes into the aisle, together with her little daughter. She takes off her shows and kneels down, folds her hands, joins in the prayers and prostrations.  The child squirms; she is restless. Patiently, gently, her mother holds on to her, a first introduction to the sacred ritual.  

“If you want to calm your mind, count your breaths,” said the Dalai Lama yesterday afternoon during the teachings. “Ten, twenty, one hundred, one thousand.”

One-two-three… Gradually, the breathing calms down, all by itself. The people in my life pass in front of my mind’s eye, images rather than thoughts, and the wish from the meditation on Loving Kindness: “May you be happy, may you be healthy, may you be at peace, may you have all you need” ...  especially those who are struggling. There are plenty.

After lunch break, the celebration begins.  16 000 people in the hall sing “Happy Birthday” for the Dalai Lama. His Holiness cuts the enormous birthday cake on the stage. 
His Holiness cuts the birthday cake

He enjoys his piece, while the cake is cut up and distributed among the people on stage. 

Celebrities from different walks of life review what the Dalai Lama stands for: Education of the heart, humility, generosity, and peace. Nancy Pelosi is there, and  actor Richard Gere,, who is a long time friend of the Dalai Lama, and a practicing Buddhist.

Folk dancers on stage

Between the speeches, Tibetan folk- and music ensembles perform on the second stage on the side, in magnificent costumes, in front of the painting of the city of Lhasa that is lost to them.

“May you live to see the day of your return to of Tibet, and of Tibetans to their country,” one of the speakers wishes the Dalai Lama. “It’s a tragedy that Tibetans lost their country,” says another, and continues: “At the same time, through that tragedy, the world gained the Dalai Lama.” Thundering applause follows the statement. It illustrates a Buddhist tradition I greatly admire:  to look at events from different points of view, rather than pass rigid judgements.  

Prayer shawls, wrapped around a column

A last blessing before it’s over. The Tibetan family next to me holds up a prayer shawl. They invite me to join, but it’s too short. Another shawl comes out of a bag, and now there’s enough for all of us to hold on to.

Once his Holiness has left, volunteers come down from the stage, who carry dishes with something that looks like truffles. They are distributed to the audience. The little things, that taste as if they’re made from butter and sugar, have been blessed during the “long-life-ceremony,” and they’re supposed to give you just that: a long life. You can eat them, or take them home, or share them with somebody.

Cleanup on stage

Cleanup begins, and people help themselves to the offerings that have been on stage: plums, peaches and apples, small packages of snacks. The beautiful bouquets are taken apart and the flowers thrown into the crowd.   

Flowers from the Dalai Lama's birthday celebration

My friends Clarinda and Dick, have come from Omaha for the celebration, and it’s a wonderful surprise to run into Dezanne, who I know from Shantideva. I haven’t seen her in a while. Together, we finish the evening over “monk dumplings” and “lotus cakes”in a restaurant in Chinatown that has delicious Buddhist food. We talk about our impressions of the event. We discuss the Buddhist ideas of the absence of self, impermanence and emptiness, and try to come a little closer to understanding them.

Der Geburtstag des Dalai Lama

Gelegentlich gehe ich zu Buddhistischen Lehrveranstaltungen bei Shantideva Meditation, einem Meditationszentrum in New York City. Es ist mit der FPMT verbunden, der Gesellschaft für die Föderung und Erhaltung der Mahayana Tradition des Buddhismus. Ich erfuhr von dem Zentrum durch Mary Esbjornson, die im Musica Viva Chor neben mir sitzt, und Shantideva Meditation gegründet hat.

Als das Zentrum  für den 9.und 10. Juli ein “Gratitude Tenshug”aus Anlass des 80. Geburtstages des Dalai Lama ankündigte, besorgte ich mir sofort eine Karte. Ich hatte keine Ahnung, was ein Tenshug ist; ich wusste etwas von Zeremonien, und dass der Dalai Lama lehren würde. Alles andere würde ich herausfinden, und den Dalai Lama wollte ich schon seit langer Zeit einmal erleben. Die Leute erzählen erstaunliche Dinge über die Kraft seiner Ausstrahlung , und ich war neugierig. 

Die Veranstaltung wurde von  NATA (North American Tibetan Associations) organisiert und fand im Jarvtis Center statt, einem grossen Kongresszentrum in Manhattan.

Am ersten Tag bleibt mein Bus aus New Jersey im Berufsverkehr stecken und es ist klar, dass ich zu spät komme. Ich erwarte eine feierliche und formelle Veranstaltung. Hoffentlich werde ich noch vor der Mittagspause hereingelassen.

Auf dem Weg zum Kongresszentrum finde ich schnell heraus, dass ich nicht die einzige bin, die ein bischen spät dran ist. Ich brauche mir auch keine Gedanken zu machen, dass ich den Veranstaltungsraum nicht finde. Ich brauche nur der Menschenmenge in traditioneller tibetanischer Kleidung zu folgen, die auf den Strassen unterwegs ist.

Natürlich gibt es Sicherheitskontrollen, aber die bringen wir schnell hinter uns. Ich erwarte einen festlichen Raum, so etwas wie einen Konzertsaal, oder eine Arena, mit ansteigenden Sitzreihen, und vor allen Dingen: Stille. Ich bin einigermassen platt, als ich die riesige, dunkle Ausstellungshalle betrete. Stuhlreihen, in Blocks angeordnet, soweit das Auge reicht, und riesige Leinwände, auf denen die Zuschauer das Geschehen auf der Bühne verfolgen können, die sich an der hinteren Wand entlangzieht.

 Die Halle

Eigentlich mag ich diese Mischung zwischen wirklicher Welt und künstlicher Übertragung nicht. Sie bringt mich durcheinander, ich weiss nicht, worauf ich mich konzentrieren soll. Hier bin ich ausnahmsweise einmal dankbar dafür. Mein Platz ist vorne, im ersten Block auf der rechten Seite, aber trotzdem verschwimmt die Menschenmenge auf der Bühne im Licht der grellen Scheinwerfer. Ich erkenne buddhistische Mönche und Nonnen, und westlich gekleidete Zuschauer. Manche sitzen auf Meditationskissen auf der Erde, andere auf Klappstühlen. Blumengestecke und Opfergaben sind am Rand und an der hinteren Wand der Bühne aufgereiht.

Der Dalai Lama auf der Leinwand

Der Dalai Lama auf der Bühne ( mit Teleobjektiv fotografiert)

Wenn ich mich anstrenge, kann ich den Dalai Lama auf einem grossen, thronartigen Stuhl sitzen sehen. Seine Stimme wird von Lautsprechern übertragen, aber im Augenblick erreicht mich seine Aura nicht so ganz in der Betriebsamkeit, die in der Halle herrscht. Die meisten Zuschauer sitzen zwar auf ihren Stühlen und hören zu, aber der Strom des Lebens darumherum wird während der gesamten zwei Tage nie ganz  zur Ruhe kommen. Da ist ein ständiges Kommen und Gehen, Leute unterhalten sich, im Hintergrund vernimmt man Kindergeschrei.

Viele Familien haben Babies dabei, die versorgt werden müssen. In den Gängen zwischen den Blocks spielen Kleinkinder Nachlaufen. Sie wirken meist fröhlich und zufrieden, und es macht Spass, ihnen zuzusehen, in ihren langen, bunten, reich verzierten Kleidern und Jacken, Miniaturausgaben der Kleidung, die ihre Eltern tragen.

Ich richte mich auf meinem Platz ein und versuche, meine Aufmerksamkeit auf die Worte des Dalai Lama zu richten. Auf einmal wird mir klar, dass er Tibetanisch spricht. Das macht natürlich Sinn, den unter Anwesenden ist nur eine Handvoll Zuhörer aus dem Westen. Aber ein Übersetzer wäre trotzdem hilfreich, oder englische Untertitel auf der Leinwand.

Was nun? Soll ich hier zwei Tage sitzen, mir den Dalai Lama auf einer grossen Leinwand anschauen, und zuhören, wie er Tibetanisch spricht? Und das alles für einen Eintrittspreis, der zwar erschwinglich, aber auch nicht gerade billig war?

Ein Thema aus der Studiengruppe fällt mir ein; wir haben es oft diskutiert: Erwartung und Enttäuschung. Du willst etwas, stellst dir etwas vor, und die Realität ist anders. Das Resultat ist Frust, beinahe automatisch, und die Ursache liegt in der Erwartung, einer der häufigsten Gründe für menschliche Unzufriedenheit.

Reg’ dich ab, schlägt mein besseres Ich vor, wie oft nimmst du dir die Zeit, einfach mal dazusitzen und nichts zu tun? Ziemlich selten, muss ich zugeben. Also, nutz’ die Chance, sei einfach präsent, geniesse den Augenblick, freu’ dich, dass du hier sein kannst, und warte ab, was passiert.

Eine Sprache, die man nicht versteht, kann wie Musik sein. Ich folge dem Klang und versuche nicht einmal, mir auszumalen, was die Worte wohl bedeuten. In ähnlicher Weise habe ich vor ein paar Monaten Beethovens Musik beim Sonatenmarathon zugehört . Wer kann schon in Worte fassen, was Beethoven ausdrücken wollte? Vor allen Dingen fühlt man es.

Die Melodie der Sprache steigt und fällt, wie Wellen. Rhythmus und Intonation ändern sich, wenn Seine Heiligkeit aus den Schriften vorliest, und wenn er in seinen eigenen Worten kommentiert. Ich studiere das ruhige, freundliche Gesicht, das einem fast vertraut ist von den Fotos. Es scheint alterslos. Der Dalai Lama schmunzelt, er lacht. Worüber ist egal, das Lachen ist warm und kommt von Herzen. Auf einmal ist Mittagszeit, und ich habe kein einziges Mal auf meine Uhr gesehen.

Cafés und Restaurants sind ein paar Strassenzüge entfernt. Viele Zuhörer holen sich etwas zu essen von den Büdchen draussen und richten sich auf dem Fussboden ein.
Während der Mittagspause gelingt es mir, eins der Übertragungsgeräte zu ergattern, auf denen man Simultanübersetzungen in mehreren Sprachen verfolgen kann.  Nun kann ich die Worte verstehen, was allerdings nicht heisst, dass mir die Bedeutung klar ist. Es tut gut, Begriffe wiederzuerkennen, von denen ich schon gehört habe, Verschiedene Arten der Meditation sind notwendig, um zu Einsichten zu kommen, erklärt  der Dalai Lama,  bevor er zu Details übergeht, die mein Verständnis übersteigen.

Dann wieder wird der Vortrag sehr konkret und lebensnah. Meditation allein ist zu wenig, wir müssen auch in der Welt wirksam werden. Er erzählt Geschichten aus  seinem eigenen Leben. Von seinem Versuch, rein vegetarisch zu leben, der zu Gelbsucht führte, so dass es ihm nicht möglich ist.  Für den, der es mit seiner Gesundheit vereinbaren kann, ist es trotzdem empfehlenswert.

Es ist gut, ein einfaches Leben zu führen, damit man nicht von den wirklich wichtigen Dingen abgelenkt wird. Aus dem gleichen Grund empfiehlt es sich nicht, zu viel Gesellschaft zu haben. Zu viel essen ist auch nicht gut.

Er erzählt von einem christlichen Mönch im Kloster Montserrat in Spanien, der fünf Jahre lang als Einsiedler lebte und der ihn sehr beeindruckt hat. Worüber er meditiert hat, hat er ihn gefragt. Über den Begriff der Liebe.

Mitgefühl zu haben und zu zeigen ist wichtiger als religiös zu sein. Wer zwischen Religion und Mitgefühl entscheiden muss, sollte Mitgefühl wählen, den Religion ohne Mitgefühl richtet mehr Schaden als Nutzen an. 

Der Vortrag nimmt mich gefangen. Trotzdem habe ich keine Lust, mitzuschreiben. Sonst tue ich das fast immer, weil ich besser folgen kann. Ich bin vollkommen konzentriert, bemerke aber, dass mein Geist am Morgen ruhiger war.

Der zweite Tag beginnt mit einem Hindernis. Ich bin früher losgefahren, denn ich möchte das Ende des Vortrages hören, bevor das Tenshug – die Zeremonie für ein langes Leben – beginnt. Der Bus kommt pünktlich an, aber die Schlange der Menschen, die am Jarvits Center auf Einlass warten, zieht sich die ganze Strasse entlang bis zum Ende des Blocks. Meine Begeisterung fällt in sich zusammen als mir klar wird, das es sich um eine Doppelschlange handelt. Sie fängt oben an der Strasse an, führt vom Eingang weg bis zur nächsten Strassenecke und wieder zurück.

Die Warteschlange

Nach dem Nieselregen am Vortag ist die Sonne heute früh aufgestanden und strahlt ohne alle Wolken. Das Jarvits Center liegt in einem Neubaugebiet inmitten von unbebauten Grundstücken, Baustellen, die keinerlei Schatten spenden. Die wenigen Bäume, die man an der Strasse entlang gepflanzt hat, haben es noch nicht weit gebracht. Ich bin ernsthaft versucht, die Schlange hinter mir zu lassen, in einem Park mein mitgebrachtes Buch weiterzulesen, und in einer Stunde wiederzukommen. Brauche ich diesen Vortrag wirklich? Kann man den Zugang zum Kongresszentrum nicht besser organisieren?

Zugleich mit dem Gedanken kommt das sichere Gefühl, dass ich von mir selbst enttäuscht sein werde, wenn ich jetzt weggehe. Es hilft, dass sowieso kein Park in der Nähe ist.  Während die Schlange langsam dahinkriecht, kommt mir etwas in den Sinn das ich vor einiger Zeit gelesen habe, über Kriegsgefangene in einem Lager die gezwungen wurden, stundenlang in der sengenden Sonne zu stehen. Meine Ungeduld ist mir auf einmal peinlich.

Eine Gelegenheit, Geduld zu üben

Eine Schlange geht auf- und die andere abwärts; auf diese Weise gehen die Menschen aufeinander zu. Es macht Spass, herzliche Umarmungen zu beobachten und kräftiges Händeschütteln, verbunden mit einer „Ich-hatte-keine-Ahnung-dass du-auch-hier-bist“- Begrüssung. Natürlich ist das alles auf Tibtanisch, aber man braucht die Worte nicht zu verstehen, um den Sinn zu fühlen.

Nachdem wir die Schlange hinter uns gebracht haben, erwartet mich eine neue Enttäuschung. Als ich gestern Abend das Übersetzungsgerät zurückgab und meinen Führerschein zurückbekam, den ich als Pfand hinterlegen musste, sagte man mir  die Leihgebühr deckt beide Tage ab. So bin ich natürlich bin ich davon ausgegangen, dass eine Liste geführt wurde, und heute ein Gerät für mich reserviert ist. „Ausverkauft,“ steht auf dem Schild am Stand.

Zuerst eine Stunde in der Sonne, und jetzt das, sagt mein innerer Schweinhund. Es ist nicht fair, einfach miserabel organisiert.  

Aus buddhistischer Sicht bekomme ich eine weitere Gelegenheit zum Üben. Man nennt es: Umwandlung negativer Emotionen. Erster Schritt: anerkennen, dass man sauer ist. Zweiter Schritt: einen Weg finden, das Gefühl umzuwandeln. Stell dir vor, wie sich jemand freut, der ein Übersetzungsgerät hat, und gestern vielleicht keins. Jeder bekommt eine Chance.

Meine innere Zufriedenheit von gestern kommt mir in den Sinn, als ich die Sprache wie Musik anhörte. Überraschend schnell finde ich sie wieder. Der Vortrag ist zu Ende, die Zeremonie beginnt, das Ritual. Eine Schelle erklingt, geweihte Gegenstände wandern von Hand zu Hand unter den Zelebrierenden auf der Bühne, Verbeugungen, Melodien, die entfernt an Gregorianischen Gesang erinnern. Lange, tiefe Töne erfüllen den Raum.

Eine Tibetanische Frau die neben mir sitzt steht auf und stellt sich in den Gang, zusammen mit ihrer kleinen Tochter. Sie zieht die Schuhe aus und kniet sich hin, faltet die Hände, verbeugt sich und spricht die Gebete. Das Mädchen ist unruhig, Geduldig und sanft hält de Mutter sie fest, eine erste Einführung in eine geweihte Handlung.

„Zähle deine Atemzüge, wenn du den Geist beruhigen willst,“ sagte der Dalai Lama gestern. „Zähle bis zehn, zwanzig, einhundert, tausend.“

„Eins, zwei, drei....“ Die Atemzüge beruhigen sich ganz von selbst. Im Geist sehe die Menschen in meinem Leben, mehr als Bilder denn Gedanken, und der Wunsch aus der buddhistischen Meditation über Güte und Mitgefühl kommt mir in den Sinn: „Mögest du glücklich und gesund sein, in Frieden mit dir selbst, und mögest du alles haben, was du brauchst...“ besonders die, die es im Moment schwer haben, und davon gibt es genug.

Nach der Mittagspause beginnt die Geburtstagsfeier. 16 000 Menschen in der Halle singen „Happy Birthday“ für den Dalai Lama. Seine Heiligkeit schneidet den riesigen Geburtstagskuchen an. 

Der Dalai Lama schneidet den Geburtstagskuchen an

Er isst sein Stück mit Genuss, während der Rest des Kuchens unter die Leute auf der Bühne verteilt wird.

Bekannte Persönlichkeiten aus Politik und Kultur fassen in ihren Reden zusammen, wofür der Dalai Lama steht: Erziehung des Herzens, Demut, Grosszügigkeit und Frieden. Präsident Obama hat eine Sprecherin geschickt, Nancy Pelosi ist anwesend, und Schauspieler Richard Gere, ein langjähriger Freund des Dalai Lama, und praktizierender Buddhist.

Folkloretanzgruppe auf der Bühne

Zwischen den Reden tanzen und singen Tibetanische Folkloreensembles auf einer Bühne an der Seite der Halle. Die Kulisse bildet ein grosses Gemälde der Stadt Lhasa.

„Mögen Sie den Tag Ihrer Rückkehr, und der Rückkehr Ihres Volkes nach Tibet erleben,“ wünscht einer der Redner dem Dalai Lama. „Es ist eine Tragödie, dass die Tibetaner ihr Land verloren haben,“ sagt ein anderer, und er fährt fort: „ Und gleichzeitig hat die Welt durch diese Tragödie den Dalai Lama gewonnen.“ Donnernder Applaus folgt dieser Feststellung. Sie ist ein Beispiel für eine  buddhistische Einstellung, die mich sehr beeindruckt: Ereignisse aus verschiedenen Perspektiven zu betrachten, anstatt starre Beurteilungen abzugeben.

Weisse Gebetsschals, um eine Säule gebunden

Ein letzter Segen, bevor es vorbei ist. Die tibetanische Familie, die neben mir sitzt, hält einen Gebetsschal in die Höhe. Sie bieten mir auch eine Ecke an, aber er ist zu kurz. Ein zweiter Schal wird aus der Tasche gekramt, und nun reicht es für alle.

Nachdem der Dalai Lama den Raum verlassen hat, kommen freiwillige Veranstaltungshelfer mit grossen Schüsseln von der Bühne. Sie sind voller kleiner Kugeln, die wie Trüffelpralinen aussehen. Sie werden unter der Menge verteilt. Die kleinen Dinger, die nach Butter und Zucker schmecken, waren während der Zeremonie auf der Bühne und sollen auch uns ein langes Leben verleihen, erklärt man uns. Man kann sie sofort essen, oder nach Hause mitnehmen, an jemanden weitergeben oder mit jemandem teilen.


Die Aufräumarbeiten beginnen, und die Leute bedienen sich an den Opfergaben von der Bühne: Pflaumen, Äpfel, Pfirsische, kleine Tüten mit snacks. Die Blumengestecke werden auseinandergenommen und in die Menge geworfen.

Blumen zum Mit-nach-Hausenehmen von der Geburtstagsfeier des Dalai Lama

Meine Freunde Clarinda und Dick sind aus Omaha (ca 1 Flugstunde westlich von Chicago) zu der Veranstaltung gekommen. Zufällig treffe ich Dezanne von Shantideva, die ich eine Weile nicht gesehen habe. Gemeinsam beenden wir den Abend sehr passend in einem buddhistischen Restaurant in Chinatown. Über „Mönchsknödeln“ und „Lotusküchlein“ tauschen wir unsere Eindrücke vom Fest aus. Wir reden über die buddhistische Vorstellung von Vergänglichkeit, Leere und der Nicht-existenz des Selbst, und versuchen ihrem Verständnis ein wenig näher zu kommen.

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